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Los 5 grandes de áfrica

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Los animales silvestres de la sabana siempre han inundado nuestra imaginación y la de nuestros antepasados. Diferentes civilizaciones han posicionado al león, elefante o rinoceronte como divinidades. Por ejemplo, el león es un símbolo popular de la realeza y la dignidad, así como un símbolo de coraje. 

Históricamente se han denominado Big 5 a los 5 animales más grandes de la sabana. Son los mayores patrimonios naturales y objeto de grandes expediciones científicas, fotográficas y también, turísticas. Acá te presentamos a los 5 grandes de África. 

LEÓN

Es el rey de la sabana (mal llamado rey de la selva, ya que no viven en ella). Se extienden por gran parte de África, desde el África subsahariana hasta el sur del continente.  Con unas extremidades potentes, una fuerte mandíbula y unos largos caninos, el león puede derribar grandes presas con su potencia, sus preferidos: ungulados (ñus, impalas, cebras, jabalíes). 

Es el rey de los safaris y objeto de búsqueda de todos quienes viven esta experiencia por el paisaje de la sabana, ya que todos quieren una foto del Rey.  

Son los únicos felinos que viven en manada. El grupo suele consistir en aproximadamente cinco o seis hembras emparentadas, sus crías y uno o dos machos  que se aparean con las hembras adultas. Una vez que las crías machos alcanzan la adultez, a los 2-3 años, son expulsados de su grupo materno y deben salir a buscar su propio territorio y manada.

Las leonas realizan la mayor parte de la caza de su manada, siendo más pequeñas, veloces y ágiles que los machos. Pero cuando se trata de defender el grupo, tanto los machos como las hembras defienden la manada de los intrusos.

Los leones pueden llegar a pesar hasta los 250 Kg y vivir hasta los 14 años en vida silvestre.

Lamentablemente, hoy las poblaciones de leones está disminuyendo drásticamente. De los 200,000 leones que existian hace 1 siglo, hoy se estima que quedan unos 20,000  individuos libres en África, estando extintos en 26 países por los cuales antes transitaban libremente, por lo cual, hoy se encuentran catalogados como una especie vulnerable por la IUCN

RINOCERONTE

Estas moles de la sabana son en realidad 2 especies muy emparentadas, el rinoceronte negro y el rinoceronte blanco. Sus nombres no se deben a sus colores, si no a una mala traducción, ya que ambos son de coloración gris similar. El blanco obtiene su nombre del Afrikáans “wyd” que no significa white (blanco), si no, ancho. Mientras que a la otra especie se le denomino negro para distinguirlo del blanco.

El rinoceronte blanco es el segundo animal más grande del planeta detrás del elefante africano. Puede sobrepasar las 3 toneladas y medir más de 4 metros de largo. Mientras que el rinoceronte negro es de menor tamaño, pesando 800 Kg y hasta 3.5 metros de largo. 

Ambos rinocerontes poseen 2 cuernos en su cabeza, siendo el más frontal el de mayor tamaño, de hasta 1,5 metros de largo.  

El rinoceronte es probable el origen de la mitología del unicornio en Europa. Su cuerno además ha sido utilizado en la medicina china para aliviar diferentes enfermedades, desde fiebre a disfunciones sexuales. Debido a esto último, los rinocerontes hoy están en estado de conservación crítico. La caza ilegal no ha hecho más que aumentar en los últimos años, existiendo incluso bandas internacionales organizadas de tráfico de cuerno de rinoceronte. Se estima, que hoy solo quedan unos 3,400 rinocerontes negros y uno 10,000 rinocerontes blancos en vida silvestre

ELEFANTE AFRICANO

Es el mayor mamífero terrestre del planeta. Los machos alcanzan normalmente de 6 a 7,5 m de longitud y hasta 4 metros de altura. A pesar de su gran tamaño, cuando se sienten amenazados pueden llegar a correr hasta los 40 km/h.

En su ambiente natural viven entre 40 y 50 años, ya que no tienen depredadores a excepción del hombre. A partir de los 40 años sus últimos dientes se desgastan, haciéndoles imposibles comer y terminan muriendo por ello.

Los elefantes forman sociedades que han sido muy estudiadas. Estas, están dirigidas por la matriarca, la hembra de mayor edad del grupo. Cuya misión es siempre llevar a la manada a sitios donde hay alimento y agua, tarea que realiza con ayuda de su gran memoria. La matriarca puede recordar pozos de agua que visitó alguna vez en su juventud, hasta 40 años atrás (de ahí el término “memoria de elefante”).  

Los elefantes africanos poseen varias diferencias con sus primos, los elefantes asiáticos. Estos últimos son de menor tamaño (2 metros vs 4 metros), poseen las orejas redondeadas y más pequeñas, mientras que el africano las tiene más grande, llegando hasta sus hombros. Y por último, los colmillos, todos los elefantes africanos poseen colmillos, mientras que solo los machos asiáticos poseen, pero son de menor envergadura que los africanos. 

Hoy los elefantes africanos poseen una gran amenaza: la caza ilegal por sus colmillos. 

En el último siglo sus números han disminuido de más de 12 millones de individuos a menos de 400,000, siendo catalogados como una especie vulnerable por la IUCN

LEOPARDO

El leopardo, al igual que el león, pertenece a la familia Panthera y también tiene la capacidad de rugir. Es un animal de alta adaptabilidad, por lo cual era posible encontrarlo distribuido por amplias partes de África y Asia. 

Los leopardos machos llegan a pesar hasta 90 Kg y 190 cm de largo. A diferencia de los leones, son animales solitarios. Dada su buena visión, prefieren cazar de noche. Son ágiles trepadores, los leopardos descansan en las ramas de los árboles, desde donde observan y cazan a su presa, y donde guardan su comida. Desde lo alto del árbol, pueden tender una emboscada a sus presas y también dejar la comida fuera del alcance de carroñeros. 

Los leopardos deben competir por alimento y refugio con otros depredadores como el león, guepardos y hienas. Para sobrevivir, cazan diferentes tipos de presas y evitan las áreas frecuentadas por ellos. Los leopardos también pueden retirarse a un árbol cuando se sienten amenazados. 

Los leopardos hoy son catalogados como una especie en estado crítico de conservación

BÚFALO AFRICANO

El último de los cinco grandes. El búfalo africano es conocido como la “muerte negra” debido a su personalidad impredecible y agresiva. 

El búfalo africano es una especie de bovino de gran tamaño, pudiendo llegar a medir hasta los 3,4 m de largo y pesar hasta 1 tonelada. 

A diferencia de los otros cuatro grandes, el búfalo no se encuentra en peligro de extinción. Su capacidad de adaptabilidad y resilencia es bastante alta, a fines del siglo XIX su población estuvo al borde  de la extinción debido a una enfermedad viral introducida por el ganado bovino, pero logró recuperarse. 

Los búfalos trabajan en equipo.  Sus manadas pueden alcanzar los 2.000 individuos y actúan de forma cooperativa. Incluso son capaces de “votar” donde pastarán, cuando la manada descansa, diferentes búfalos se paran y posicionan sobre un área, indicando que hacia allá es donde quieren seguir pastando. Luego, el primero de la manada se moverá hacia esa dirección y el resto del grupo los seguirá. 

Tanto machos como hembras poseen cuernos, los cuales puede medir hasta 130 cm de punta a punta. 

Al igual que otros animales, los búfalos suelen estar acompañados de los picabueyes. Esta relación favorece tanto a los búfalos como a las aves, los picabueyes obtienen su alimento de los insectos que suben a este, mientras el búfalo se limpia de parásitos externos.  

La vida salvaje de África es única, los más grande del planeta pisan este continente. Si viajas por tu cuenta, con un paquete de viajes o una agencia de viajes no debes dejar de ver a estos cinco grandes. Y siempre recuerda mantener una distancia prudente entre donde estés y los animales. ¡No querrás estresar a un león o una manada de búfalos!

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